New Article: Imitation as Transformation of the Male Self

Masculin plurielThe French journal Cahiers d’Études africaines (Journal of African Studies) has recently published a special issue on the theme ‘Masculin pluriel’, or in English, ‘Masculinities’, edited by Christophe Broqua and Anne Doquet. The volume includes my article, ‘Imitation as Transformation of the Male Self: How an Apocryphal Saint Reshapes Zambian Catholic Men‘. This article is an output of the postdoctoral research project ‘A Saint in Times of AIDS: Religion and Masculinity Politics in Postcolonial Zambia’ that I conducted at SOAS, University of London (2011-2012) with funding from the Netherlands Organisation for Scientific Research (NWO). The article analyses the religious transformations of masculinity taking place in a Zambian Catholic men’s organisation.

Article abstract

St Joachim, who according to the apocryphal Protoevangelium Jacobi is the father of Mary, the mother of Jesus, is the patron saint of a Catholic Men’s Organization in Zambia which promotes him as model of Catholic manhood. Through a case study of this organization, this article explores the intersections of religion, men and masculinity in a contemporary African Catholic context, in relation to broader discussions on African masculinities. The focus is on the practice of imitation of St Joachim and its effects on masculinity as the symbolic, discursive and performative construction of embodied male gender identity. Two theoretical concepts inform the analysis, being the notion of imitation as a hermeneutical process and Michel Foucault’s conceptualization of the technologies or hermeneutics of the self. The article shows how a sacred text is mobilized and inspires a communal imitative practice through which men are shaped, and shape themselves, after a religious ideal of masculinity. 

Imitation et transformation du soi masculin: comment un saint apocryphe remodèle les hommes catholiques zambiens. — Saint Joachim, présenté par le proto-évangile apocryphe de Jacques comme le père de Marie, elle-même la mère de Jésus, est le saint patron d’une organisation catholique d’hommes en Zambie, qui le promeut comme modèle de masculinité catholique. À travers l’étude de cette organisation, l’article explore l’intersection entre religion, hommes et masculinité dans le contexte de l’Afrique catholique contemporaine, en lien avec une discussion plus large sur les masculinités africaines. Une attention particulière est accordée à la pratique d’imitation de saint Joachim et à ses effets sur la masculinité comme construction symbolique, discursive et performative de l’identité de genre masculin incorporée. L’analyse repose sur deux concepts théoriques: la notion d’imitation comme processus herméneutique et la conceptualisation des techniques ou herméneutiques de soi par Michel Foucault. L’article montre comment un texte sacré est mobilisé et inspire une pratique imitative commune à travers laquelle les hommes sont façonnés, et se façonnent eux-mêmes, sur la base d’un idéal religieux de masculinité.